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Nouvelles perspectives sur l'Homme de Néandertal

A partir du squelette le plus complet jamais découvert, vieux de -60.000 ans, des scientifiques ont créé la première reconstruction virtuelle en 3D de la cage thoracique de l'homme de Néandertal. Ces travaux éclairent de façon nouvelle ce que l'on sait de son anatomie et de sa posture : l'homme de Néandertal se tenait droit...
 

Homme de Néandertal (vue d'artiste)Pour des raisons encore mal comprises, l'homme de Néandertal (Homo Neanderthalensis) a disparu vers – 39.000 ans, ce qui est finalement récent. Il aurait coexisté longtemps avec l'Homo sapiens, lui même considéré comme apparu vers – 100.000 ans, sinon plus tôt. Mais ils ne partageaient pas les mêmes territoires, sauf à la marge. Il est admis aujourd'hui qu'il se serait hybridé occasionnellement avec l'Homo sapiens, qui partage un petit nombre de gènes avec lui.

Considéré comme physiquement plus robuste et plus trapu, moins grand et de posture moins droite que l'Homo sapiens - en raison pense-t-on de son développement dans un environnement plus froid - Néandertal était doté d'un cerveau un peu plus volumineux en moyenne mais, autant que l'on sache au regard des restes culturels, sans avantages notables dans les capacités cognitives.

Première reconstitution virtuelle en 3D de la cage thoracique d'un Néandertal

Selon un article qui vient d'être publiée dans Nature Communications [voir "Sources" ci-dessous], des scientifiques ont créé la première reconstruction virtuelle en 3D de la cage thoracique de l'homme de Néandertal, à partir du squelette le plus complet jamais découvert, vieux de -60.000 ans.
Il en résulte des perspectives nouvelles concernant ce qu'on sait de son anatomie et de sa posture.

Reconstruction en 3D de la cage thoracique d'un Néandertal
Vue ventrale du thorax reconstruit de Kebara 2.
La couleur bleue met en évidence les côtes et le sternum. Barre d'échelle = 5cm

Le Néandertal se tenait droit...

Cette reconstruction, fruit du travail d'une équipe de chercheurs internationale, porte sur la région thoracique du squelette Kebara 2 ou "Moshe", le plus complet jamais découvert. Elle donne une image du Néandertal différente de celle entretenu jusqu'à ce jour. Certes, il est risqué de tirer des conclusions générales de l'étude d'un seul squelette fossile ; cependant ses résultats sont intéressants

L'individu se serait en effet tenu droit, plus droit encore que les Hommes modernes, et aurait été doté d'une plus grande capacité pulmonaire. "La forme que prend leur thorax est la clé qui permet de comprendre comment l'Homme de Néandertal se déplaçait dans son environnement, car elle nous informe sur sa respiration et son équilibre", explique Asier Gomez-Olivencia, auteur principal de l'étude.

Située plus à l'intérieur du thorax que celle du Sapiens, la colonne vertébrale de Néandertal lui offrait un meilleur maintien postural. L'amplitude de sa cage thoracique suggère un diaphragme plus grand sur lequel il se reposait plus que nous pour respirer.

Si ces conclusions étaient exactes, serait-il possible d'en tirer des enseignements concernant ses capacitésà s'adapter au monde physique de son époque ? Il est certain qu'elles pourrairnt permettre d'expliquer la longue période de présence de l'espèce sur la Terre, soit près de 400.000 ans. En revanche, elles rendent plus difficile de comprendre les raisons de sa disparition. Face à un environnement plus froid que celui affronté par l'Homo sapiens, elles auraient du lui permettre de résister plus facilement au froid, ou de se déplacer sur de plus grandes distances pour trouver des conditions climatiques plus favorables.

Certains en déduiront que les capacités cognitives du Néandertal étaient, malgré son anatomie, plus faibles que celles de l'homme, ou que le milieu social et culturel qu'il avait créé était bien moins favorable à l'adaptation que celui de l'homme. Mais sur quels points était-il moins favorable ?

Jean-Paul Baquiast


  • "3D virtual reconstruction of the Kebara 2 Neandertal thorax", par Asier Gómez-Olivencia, Alon Barash, Daniel García-Martínez, Mikel Arlegi, Patricia Kramer, Markus Bastir & Ella Been
    Nature Communications, volume 9, Article n° 4387 (2018).

    Abstract :
    The size and shape of the Neandertal thorax has been debated since the first discovery of Neandertal ribs more than 150 years ago, with workers proposing different interpretations ranging from a Neandertal thoracic morphology that is indistinguishable from modern humans, to one that was significantly different from them. Here, we provide a virtual 3D reconstruction of the thorax of the adult male Kebara 2 Neandertal.
    Our analyses reveal that the Kebara 2 thorax is significantly different but not larger from that of modern humans, wider in its lower segment, which parallels his wide bi-iliac breadth, and with a more invaginated vertebral column. Kinematic analyses show that rib cages that are wider in their lower segment produce greater overall size increments (respiratory capacity) during inspiration. We hypothesize that Neandertals may have had a subtle, but somewhat different breathing mechanism compared to modern humans.
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